Saint-Louis du Sénégal

Saint-Louis du Sénégal
Saint-Louis du Sénégal fut fondée en 1659.

Au nord du Sénégal, l’ancienne capitale de l’Afrique Occidentale Française est devenue la métropole de la région du Fleuve dont elle occupe l’île principale.

En 2007, la population de Saint-Louis s’élevait à 171 263 habitants.

Aux confins de l’océan, du désert et du Sahel, Saint-Louis fut de toujours la porte privilégiée pour une découverte de l’Afrique.

Célèbre étape, d’abord des navires européens de la traite, des explorateurs puis de l’Aéropostale (avec Jean Mermoz), la cité conserve d’importants témoignages de son passé prestigieux.

Un parcours urbain illustré de 32 étapes thématiques permet, à pied ou en calèche, de nombreuses découvertes historiques, artistiques, artisanales, humaines …

A l’origine, la ville était géographiquement limitée à une île du fleuve Sénégal (largeur moyenne de 300 mètres, longueur de 2 km 300). Ses « pères fondateurs » étaient des marins de Dieppe faisant la traite et la ville fut baptisée ainsi en l’honneur du roi de France, Saint-Louis.

A partir de la forteresse édifiée au centre de l’île, des quartiers chrétien au sud et musulman au nord se développèrent au milieu des terrains inondables. Les cases des premières familles deviennent des habitations réparties à angle droit le long de rues donnant à Saint-Louis son urbanisme « à damier ».

Le comptoir de Saint-Louis du Sénégal devint la première place forte européenne de la côte occidentale de l’Afrique. et fut le point de départ des expéditions vers l’intérieur du pays, puis entrepôt de la traite vers l’Amérique et l’Europe (gomme, or, ivoire, esclaves, …).

En 1885, l’inauguration de la voie ferrée Dakar – Saint-Louis marque l’apogée commerciale de la ville.

Ancienne maison de commerce sur les quais Femmes de pêcheurs attendant le retour des pirogues Pont Faidherbe reliant Sor à l'île de Saint-Louis
Ancienne maison de commerce
sur les quais du fleuve Sénégal
Femmes de pêcheurs attendant
le retour des pirogues
Pont Faidherbe reliant Sor à
l’île de Saint-Louis

Première ville fondée par les Européens en Afrique occidentale, Saint-Louis du Sénégal devint la capitale de la colonie française et de l’Afrique Occidentale Française, jusqu’en 1902, puis capitale du Sénégal et de la Mauritanie et resta un comptoir de commerce français important jusqu’en 1957.
C’est effectivement à cette date, à la veille de l’indépendance du Sénégal, que Saint-Louis perd son statut de capitale de la colonie.
Saint-Louis est également connue comme escale de la ligne aéropostale, et l’aviateur français Jean Mermoz fut dès 1927 un client habituel du célèbre Hôtel de la Poste. C’est le 12 mai 1930 qu’il partit de Saint-Louis et réalisa la première liaison postale transatlantique sans escale jusqu’à Natal (Brésil). Cette réussite aéronautique permit à l’Aéropostale d’établir régulièrement une liaison aérienne régulière entre Toulouse et Santiago du Chili.

Saint-Louis du Sénégal est classée au répertoire du patrimoine mondial par l’Unesco depuis l’an 2000.

La ville conserve de très nombreuses maisons de l’époque coloniale avec leur balcon en bois et leur balustrade en fer forgé.
Le Festival international de Jazz de Saint-Louis, grand moment culturel, fut créé en 1992.
L’autre temps fort est le défilé du Fanal, où les habitants de Saint-Louis, défilent au son des tam-tam, en portant des lampions.

Guet-N’Dar, le quartier des pêcheurs, réunit plus de 4 000 équipages. C’est l’un des ports de pêche les plus importants en Afrique de l’Ouest. Les quartiers de N’Dar Toute (sur la Langue de Barbarie, tout comme Guet N’Dar) et Sor (quartier situé de l’autre côté du pont Faidherbe) contribuent à l’avenir de Saint-Louis du Sénégal en tant que métropole régionale.

Les pirogues sur le petit bras du fleuve Sénégal Exemple typique de l'architecture coloniale dans l'île de Saint-Louis Marché de Sor devant le bâtiment en ruine de la gare ferroviaire
Les pirogues sur le petit bras
du fleuve Sénégal
l
Exemple typique de l’architecture
coloniale dans l’île de Saint-Loui
s
Marché de Sor devant le bâtiment
en ruine de la gare ferroviaire

« En descendant la côte d’Afrique, quand on a dépassé l’extrémité sud du Maroc, on suit pendant des jours et des nuits un interminable pays désolé, c’est le Sahara, » la Grande mer sans eau « […]
Et puis enfin apparaît au–dessus des sables une vieille cité blanche, plantée de rares palmiers jaunes, c’est Saint–Louis du Sénégal, la capitale de la Sénégambie.
Une église, une mosquée, une tour, des maisons à la mauresque. Tout cela semble dormir sous l’ardent soleil, comme ces villes portugaises qui fleurissaient jadis sur la côte du Congo [… ]
On s’approche et on s’étonne de voir que cette ville n’est pas bâtie sur la plage, qu’elle n’a même pas de port, pas de communication avec l’extérieur. La côte basse et toujours droite est inhospitalière comme celle du Sahara, et une éternelle ligne de brisants en défend l’abord aux navires.
On aperçoit aussi ce que l’on n’avait pas vu du large : ce sont d’immenses fourmilières humaines sur le rivage, des milliers et des milliers de cases de chaume, des huttes lilliputiennes aux toits pointus, où grouille une population nègre.
Ce sont deux grandes villes Yolofes, Guet–N’Dar et Ndar–Toute, qui séparent Saint–Louis de la mer. »

Pierre Loti, 1881
in Le Roman d’un Spahi

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Hôtels, lodges et campements de Saint-Louis du Sénégal


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